NASA: Mars-helikopter klaar voor vertrek

De helikopter die NASA naar Mars wil sturen is klaar voor gebruik. In laatste tests werd het apparaat zonder problemen blootgesteld aan de ijle lucht, kou en verminderde zwaartekracht die op de planeet heersen.

Om de dunne atmosfeer van Mars te simuleren (een honderdste van hier op aarde) werd het apparaat getest in een vacuümruimte van 7 meter breed. Daarin werd met een kleine hoeveelheid koolstofdioxide de dampkring van de rode planeet nagebootst. De wieken maken zo’n 3000 omwentelingen per minuut, tien keer minder dan nodig is op aarde.

De zwaartekracht van de kleinere planeet werd gesimuleerd door een touw vast te binden aan het apparaat. Door het nauwgezet een beetje op te tillen tijdens het vliegen, leek het alsof de aardse zwaartekracht met een derde was afgenomen.

Lang hoefde de helikopter niet te vliegen: na in totaal een minuut op 5 centimeter hoogte te hebben gevlogen, was duidelijk dat hij naar behoren functioneert. Eerder had het team al anderhalf uur gevlogen met een testmodel.

“Het was een prachtvlucht”, zegt testleider Teddy Tzanetos. “We hadden niet meer nodig om er zeker van te zijn dat onze heli zoals gepland autonoom kan vliegen op Mars.”

De heli, een slag kleiner dan een schoenendoos, moet in 2020 naar Mars worden gestuurd met een nieuwe Marsrover. Als het lukt om er te vliegen, zou dat een primeur zijn.

NASA wil met de helikopter een groter gebied kunnen verkennen dan nu met wagentjes mogelijk is, en plekken bereiken waar voertuigen niet kunnen komen.

“Dit was de laatste test die we konden doen op aarde, maar ons werk is pas echt klaar als we hetzelfde zien op Mars”, zegt projectleider MiMi Aung. “De volgende vlucht is op Mars. Dan komt pas echt de ontlading.”

Advertenties